Una iglesia que alguna vez murió espera reinventarse con café y bondad

Community Covenant Church en Kirkwood, Missouri, tenía un problema común a miles de iglesias en todo el país: una congregación que envejecía, un presupuesto reducido, un edificio demasiado grande que pasaba la mayor parte de la semana vacío.

Y el reloj estaba corriendo.

“Nos quedaban unos 22 meses”, dijo el pastor Chad Wible.

En lugar de esperar a que sus reservas se agotaran, los miembros de la iglesia decidieron aprovechar al máximo el tiempo que les quedaba. Vendieron el edificio a una escuela local, depositaron el dinero en el banco y comenzaron a orar por el futuro.

Luego conocieron a Olivia Tischler.

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Tischler, de veintitantos años y graduada de la Universidad de St. Louis, tenía un título en teología y espíritu empresarial y soñaba con abrir una cafetería, donde pudiera pagar bien a la gente, comprar a proveedores locales y tratar a los clientes, y a su personal, como familia. .

También tenía un plan de negocios y habilidades de barista gracias a sus estudios universitarios. Pero ella no tenía dinero.

“Los bancos realmente no estaban buscando darle un gran préstamo a un joven de 22 años”, dijo. “Tampoco había muchos inversores que estuvieran muy interesados ​​en eso. Estaba atorada.»

Olivia Tischler Teleo Café Abrazo Iglesia
Olivia Tischler en Teleo Coffee en Kirkwood, Misuri. (Foto cortesía)

Creyendo que Dios le había dicho que abriera la cafetería, Tischler comenzó a orar y a seguir lo que se conoce como “ayuno de Daniel”: 40 días de comer nada más que vegetales y beber solo agua, siguiendo el ejemplo de la amada figura del Antiguo Testamento.

El día 31, recibió un correo electrónico de los líderes de la iglesia preguntándoles si podían reunirse.

Esa reunión, después de un largo retraso durante la pandemia de COVID-19, eventualmente conduciría a la fundación de Teleo Coffee en Kirkwood, Missouri, hogar de Love Your Neighbor Latte, un sabroso café moca con sal marina que satisface a los clientes y ayuda a recaudar dinero para obras de caridad. .

Trabajar en equipo con Tischler e invertir en la cafetería resultó ser una bendición para la congregación, ahora conocida como Embrace Church. En lugar de ser dueños de un edificio que estuvo vacío la mayor parte de la semana, son copropietarios de un tercer espacio próspero, lleno todos los días con los sonidos de la conversación y la amistad.

“Ahora tenemos filas de personas todas las mañanas que ingresan a la cafetería y crean buena voluntad”, dijo Wible.

El declive continuo de la religión organizada en Estados Unidos ha llevado a una crisis existencial para decenas de miles de congregaciones en todo el país. En las últimas dos décadas, el tamaño medio de una congregación ha caído de 137 personas en 2000 a 65 personas en 2020, según el estudio Faith Communities Today. Miles de iglesias cierran cada año, dejando atrás edificios vacíos.

Algunas se venden y las ganancias se usan para iniciar nuevas iglesias o apuntalar ministerios denominacionales. Otros se convierten en cervecerías, gimnasios, discotecas o algún otro emprendimiento comercial. Muchos más son demolidos para dar paso a viviendas asequibles u otras empresas, como un Parque de patinaje.

A menudo, la decisión sobre qué hacer con el edificio se pospone hasta que la iglesia cierra. Pero al menos algunas congregaciones están comenzando a repensar cómo usar sus edificios antes de que eso suceda.

Recientemente, la Iglesia de Dios en Cristo con sede en Memphis planes anunciados convertir la propiedad de la iglesia no utilizada en viviendas asequibles. Otras iglesias se han convertido en espacios de trabajo compartido o espacios para organizaciones sin fines de lucro. Al hacerlo, han convertido edificios que alguna vez se consideraron pasivos costosos en activos para el bien común.

La clave es comenzar temprano, dijo Tyler Krupp Qureshi, un desarrollador en Madison, Wisconsin, que ha ayudado a grupos religiosos a desarrollar su espacio. Con demasiada frecuencia, dijo, las iglesias u otros grupos religiosos esperan hasta que están en crisis antes de repensar qué hacer con su espacio.

Eso les deja pocas opciones más que vender al mejor postor.

“Las posibilidades creativas a menudo toman tiempo”, dijo.

Reverendo Ashley Goff, pastor de la Iglesia Presbiteriana de Arlington, que vendido fuera de su edificio para dar cabida a viviendas asequibles, admite que dejar ir un espacio querido no es fácil. Pero puede abrir posibilidades para el futuro.

“Es la danza entre la muerte y la resurrección”, dijo.

Abraza a la Iglesia Chad Wible
El pastor Chad Wible dirige un servicio en febrero de 2019. (Foto cortesía)

Community Covenant en Kirkwood, parte de la denominación Iglesia del Pacto Evangélico, ya estaba pensando en su futuro hace unos seis años, cuando Wible llegó como pastor. Venía de una congregación cerrada en la costa oeste y no quería volver a pasar por la experiencia de cerrar una iglesia.

Cuando llegó a Kirkwood, un suburbio de St. Louis, encontró una iglesia que sabía que sus días estaban contados pero que no quería darse por vencida todavía. Ese realismo, dijo, ayudó a la iglesia a hacer cambios antes de que fuera demasiado tarde.

Vender el edificio fue difícil, pero trajo una sensación de libertad, dijo Eileen Schmitz, miembro de la iglesia y líder laica desde hace mucho tiempo. Antes de la venta, la iglesia se sentía atrapada, dijo.

“La iglesia se había convertido en una cuestión de supervivencia”, dijo. “Y simplemente no me sentía bien por eso”.

Vender el edificio le dio a la iglesia ya sus pastores un respiro.

La congregación, que tenía menos de 40 personas, mantuvo tanto a Wible como al pastor asociado de la iglesia en el personal, pagándoles para que recibieran capacitación sobre cómo revitalizar una iglesia, así como capacitación laboral para convertirse en bivocacionales. En la actualidad, Wible trabaja en una empresa de asistencia al empleado en la que Schmitz es uno de los líderes. Ese trabajo, dijo, paga las cuentas pero también le da la libertad de ayudar en la iglesia y en Teleo.

La iglesia también cambió su nombre a Embrace Church, alquiló un espacio nuevo y comenzó a reunirse para la cena en la iglesia, un servicio de adoración centrado en una comida.

COVID-19 puso ese enfoque en suspenso, lo que obligó a la iglesia a moverse en línea. A mediados de noviembre, la iglesia celebró su primera cena en la iglesia desde 2020.

“No hay nada como compartir una comida sagrada con la familia de nuestra iglesia, y han pasado casi tres años desde que pudimos hacerlo de esta manera”, dijo Wible. “Pudimos comprometernos con la abundante generosidad de Dios a través de la parábola del sembrador, así como a través de la hospitalidad de los demás”.

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Café Teleo en Kirkwood, Misuri. (Foto cortesía)

Si bien está inspirado por la fe, Teleo Coffee tiene pocas señales externas de su asociación con Embrace Church o sus raíces cristianas. En lugar de una cafetería con la marca cristiana, Tischel dijo que quería administrar un negocio que vive su fe en la práctica.

Para ella, eso ha significado usar proveedores locales, como Bridge Bread, un panadería que ayuda a personas sin hogar a salir de las calles, y Switch Coffee Collective, un tostador de cafe que ayuda a emplear a personas que habían estado encarceladas. La cafetería también albergará un programa de capacitación para estudiantes con necesidades especiales, algo de lo que Embrace Church ha esperado durante mucho tiempo ser parte.

La tienda ha ganado elogios por su entorno: ubicada en una casa convertida, la cafetería es conocida como amigable para niños — y sus sabrosas delicias y su menú innovador, que presenta «vuelos de café» que permiten a los clientes probar varias cervezas diferentes al mismo tiempo.

La amabilidad también es un sello distintivo de la tienda, dijo Tischler. Eso significa cosas pequeñas como recordar los nombres de las personas y sus bebidas favoritas y estar realmente interesado en ellas.

“Hacemos que todos se sientan conocidos y amados cuando entran a la tienda”, dijo.

Si bien no hay una marca sobre la asociación de Embrace con Tischler, los miembros de la iglesia a menudo están en la tienda para eventos especiales y otros acontecimientos.

“Eso es parte del gran experimento”, dijo Schmitz. “¿Podemos ser cristianos sin poner una gran cruz en el edificio? Creo que todavía estamos trabajando en eso”.

bob smietanaBob Smietana es reportero nacional de Religion News Service.



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